¿Qué es El Niño?

En el Pacífico tropical, las circulaciones oceánica y atmosférica están estrechamente relacionadas, reaccionando rápidamente la una a las fluctuaciones de la otra.

La superficie del mar es más elevada en el oeste, en Asia, que en el este, a lo largo de las costas suramericanas. La termoclina (frontera que separa las aguas calientes de superficie de las aguas frías de las profundidades) se inclina hacia el sentido contrario (más alta al este).

En condiciones normales

  1. Los alisios, vientos que soplan de este a oeste, empujan a las aguas de superficie del Pacífico hacia Australia y Filipinas, creando en el oeste del Pacífico una reserva de agua caliente - zona roja sobre el gráfico - donde la temperatura y el nivel del mar son más elevados que al este de dicho océano.
  2. Al atravesar el océano, estos vientos se cargan de humedad, que liberan en forma de fuertes lluvias sobre esta reserva de agua caliente.
  3. En el otro extremo, a lo largo de las costas de Chile y Perú (Pacífico Oriental), las aguas frías, ricas en sales nutritivas, ascienden a la superficie (fenómeno llamado "upwelling") y favorecen, entre otros, la multiplicación de las anchoas.
Las pendientes de la superficie del mar y de la termoclina se enderezan para ponerse de nuevo en horizontal.

Cuando El Niño se despierta

  1. Aparecen vientos de oeste en el extremo oeste del océano y empujan el agua caliente hacia el centro del Pacífico ecuatorial. Los alisios se debilitan, e incluso desaparecen.
  2. La zona de precipitaciones y de ciclones se desplaza igualmente hacia el este, provocando lluvias abundantes sobre las islas centrales del Pacífico, además de numerosas inundaciones sobre la costa oeste de América del Sur.
  3. La termoclina se endereza con lo cual las aguas frías no pueden ascender a lo largo de las costas de Chile y Perú (ausencia de "upwelling"). Las aguas persisten calientes y, con la desaparición de las sales nutritivas, las especies marinas disminuyen brutalmente.
La superficie del mar es todavía más elevada en el oeste que en el este. La pendiente de la termoclina también se acentúa, hundiéndose en el oeste y elevándose todavía más en el este.

En situación La Niña

  1. 1. Hay un fortalecimiento de los alisios los cuales, al reducir la reserva de agua caliente, crean condiciones más frías de lo normal en el Pacífico tropical. El clima es más seco a lo largo de las costas americanas.
  2. 2. La zona de precipitaciones se sitúa más al oeste, con lluvias abundantes sobre Indonesia.
  3. 3. Hay una intensificación del upwelling a lo largo de la costa oeste de América del Sur; las anchoas proliferan.