Des ondes à l'échelle des océans

Image du mois - février 2000

Diagramme longitude-temps montrant des ondes de Rossby dans l'océan Indien, à 29°S de latitude. (Credits Legos)

Comme un caillou lancé dans l'eau y provoque des rides à la surface, les perturbations dans les océans s'y propagent sous forme d'ondes, de la ridule créée par le vent aux grandes ondes planétaires (dites de Kelvin ou de Rossby selon leur sens et leur origine).
Ces ondes planétaires, transportant chaleur et énergie d'une rive à l'autre, sont visibles par altimétrie car elles se traduisent par de légères variations de la hauteur de la mer (de l'ordre d'une dizaine de centimètres). On les voit en regardant une série de cartes prises à intervalle régulier, ou, de façon plus frappante, dans des diagrammes longitude-temps. Ces diagrammes montrent, à une latitude donnée, l'évolution dans le temps et sur l'axe est-ouest des variations de la hauteur de la mer. Les ondes océaniques y sont visibles sous forme de séries de droites.

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