Un courant qui "fait des ronds dans l'eau"

Image du mois - avril 2003

Hauteurs de mer dans le Golfe du Mexique. On voit la naissance d'un tourbillon chaud ("bosse"), qui se détache et entre plus profondément dans le Golfe. Voir l'animation (Gif animé, 1.05 Mo)  (Credits Cnes/CLS)

Le "Loop current" dans le Golfe du Mexique est un courant assez particulier. Ce courant chaud entre dans le Golfe par le détroit entre la Péninsule du Yucatan et Cuba, et forme une boucle (d'où son nom) qui s'enfonce plus ou moins profondément. Parfois même, cette boucle se "casse", et on obtient un tourbillon solitaire (un "anneau" de courant). Ceci peut sembler une simple curiosité naturelle. En fait, ce genre de phénomène a des impacts très sérieux, notamment sur la formation et l'intensification des cyclones (voir l'Image du Mois d'avril 2001 : Topex/Poséidon sur la trace d'un cyclone), et sur la navigation. De plus le Golfe du Mexique est une zone d'exploitation pétrolière, que l'arrivée de "perturbations" océaniques comme ces tourbillons peut vraiment désorganiser, voire rendre dangeureuse.

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