Vie et disparition des tourbillons autour de l'Antarctique

Image du mois - mai 2018

Localisation initiale des tourbillons (d'une amplitude supérieure à 4 cm) autour de l'Antarctique. On repère nettement des régions où se fait cette génération. (Crédits WHOI)
Déplacement zonal des tourbillons (rouge=vers l'ouest, bleu= vers l'est). Les pixels bleu ou rouge foncé traduisent le fait que plus de 95% des tourbillons générés dans ces zones ont un déplacement net vers l'est (resp. l'ouest). Les tourbillons dans le courant circumpolaire proprement dit vont vers l'est, alors que au nord et au sud ils vont vers l'ouest. (Crédits WHOI)
Localisation finale des tourbillons (d'une amplitude de plus de 4 cm) autour de l'Antarctique. On note les mêmes régions que pour la génération. (Crédits WHOI)

Une partie de la chaleur de l'océan, de son énergie, etc. est transportée par les tourbillons, autant sinon plus que par les grands courants et leur flot régulier. Une meilleure connaissance des tourbillons est donc importante pour comprendre la dynamique des océans.

Dans le Courant circumpolaire antarctique, il est possible de délimiter des régions spécifiques où les tourbillons naissent et où ils restent le plus souvent avant de s'éteindre. Ces sites de formation se trouvent en aval et au dessus des grands structures topographiques, comme le Passage de Drake, la dorsale ouest de l'océan Indien, le plateau de Kerguelen la dorsale est de l'océan Indien, le plateau de Campbell et la dorsale de Macquarie ou la zone de fracture d'Eltanin. Dans le Courant circumpolaire antarctique proprement dit, les tourbillons se propagent vers l'est. Au nord et au sud de ce courant, des tourbillons se propagent vers l'ouest avec une dérive zonale en accord avec ce qui a été trouvé dans d'autres régions de l'océan mondial.

Une série temporelle de 25 ans de détection des tourbillons est maintenant disponible et permet de mieux comprendre la dynamique générale et le comportement moyen des structures océaniques. Avec Jason-3, Sentinel-3A et le nouveau Sentinel-3B, la série continue pour encore plus longtemps.

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Références :

  • Uriel Zajaczkovski, S. Gille and M. Mazloff: Eddy generation and decay in the Southern Ocean. J. Phys. Oceanogr. Under review